Existence d'une nouvelle planète "Super-Terre"

Le Prof. Jaymie Matthews vient de confirmer l'existence d'une nouvelle planète à 180 années-lumière de la Terre. Le nom officiel de cette planète est HIP 116454 b. La nouvelle planète est qualifiée de "Super-Terre" : 2,5 fois le diamètre de la Terre et 12 fois sa masse. "Elle pourrait être une version miniature de la planète géante Neptune" affirme le Prof. Jaymie Matthews, "Une possibilité encore plus excitante est qu'il y aurait près de trois-quarts d'eau sur la planète".

Le Prof. Matthews et son équipe, avec l'appui de MOST [Microvariability and Oscillations of Stars satellite], ont aidé les chercheurs américains à confirmer cette piste d'une nouvelle planète. Une équipe de chercheurs américains utilisant des données du télescope Kepler ont pensé qu'ils avaient repéré les signes d'une nouvelle planète. Mais avant qu'ils aient pu le confirmer, le satellite Kepler avait cessé de suivre cette partie de l'espace et ne pouvait revenir en arrière.

Le Prof. Matthews et son équipe ont dirigé MOST dans la direction adéquate et confirmé les données prises par Kepler. MOST a perçu un affaiblissement de l'intensité lumineuse d'une étoile alors que l'exoplanète passait entre elle et le télescope. "Le calendrier de cette planète prendra beaucoup de pages, a déclaré le Prof. Matthews, elle tourne autour de son soleil en 9,1 jours. C'est la durée d'une année sur HIP 116454 b."

La nouvelle planète est trop proche de son soleil pour être habitable, mais le Prof. Matthews a bon espoir qu'elle ne soit qu'une planète parmi un système comptant des planètes plus accueillantes. "Cette Super-Terre pourrait avoir des voisins et l'un d'eux pour être dans une zone habitable. Seuls le temps et une étude approfondie de la zone pourront nous le dire", conclut-il.

L'article vient d'être accepté pour publication dans la revue The Astrophysical Journal.

Source : Communiqué de presse du 18 décembre 2014 de l'Université de Colombie Britannique : http://news.ubc.ca/2014/12/18/ubc-astronomer-confirms-a-new-super-earth-planet/

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