Découverte d'un crâne d'oiseau de 10 millions d'années en excellent état au Sud du Pérou

Le 21 décembre 2008, l'équipe de paléontologie du Musée d'Histoire Naturelle de l'Université Nationale de San Marcos (Lima) a découvert le crâne d'un oiseau de la famille des Pelagornithidae le plus complet jamais découvert au monde.

PelagornithidaeLe fossile a été trouvé près d'Ocucaje, dans la région d'Ica, au sud du Pérou, dans un bon état de conservation grâce au climat aride. En collaboration avec l'Institut Français d'Etudes Andines (IFEA, UMIFRE 17, CNRS-MAEE), l'équipe composée de Niels Valencia, Eusebio Diaz, Rodolfo Salas, Ali Altamirano, Mario Urbina et Marcelo Stucchi a pu transférer le spécimen, de 10 millions d'années, au Département de Paléontologie du Musée d'Histoire Naturelle où il est actuellement étudié.

La famille des Pelagornithidae se compose de volatiles marins géants qui seraient apparus il y a 50 millions d'années, et se seraient éteints il y a environ 2,5 millions d'années suite à la modification du climat. Leur envergure pouvait atteindre 6 mètres et ils s'alimentaient principalement d'animaux marins. L'une des caractéristiques particulières de la famille des Pelagornithidae est la présence de nombreuses projections osseuses sur le bec, en forme de dents.

Les connaissances sur ce groupe sont toutefois limitées, dues à la rareté de fossiles bien conservés. Les restes de ces oiseaux sont généralement très fragmentés en raison d'une ossature fortement pneumatisée, c'est-à-dire composée d'os creux dépourvus de moelle. L'excellent état de conservation du crâne découvert sur la côte péruvienne permettra une meilleure compréhension de leur alimentation, et de leur mécanique de mouvement du bec et de la tête.

La découverte de ce fossile a fait l'objet d'une publication le 1 juin 2009 dans la revue Bulletin de l'Institut français d'études andines.

Référence complète : Marcelo Stucchi, « Reporte preliminar de un cráneo de Pelagornithidae (Aves: Odontopterigyformes) de la base de la formación Pisco, Perú (Mioceno medio) », Bulletin de l'Institut français d'études andines [En ligne], 37 (3) | 2008, mis en ligne le 01 juin 2009. URL : http://bifea.revues.org/3073 ; DOI : 10.4000/bifea.3073.

Illustration : Vue d'artiste de l’espèce Pelagornithidae. Auteur inconnu.

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